La empresa de tejanos ha decidido introducir la robotización de manera radical en su proceso de fabricación. Este artículo de Fast Company nos descubre el Eureka Lab de Levi’s que ha ideado un robot que puede llevar a cabo tareas de fabricación de tejanos denim que hasta ahora realizaban personas, pero que implicaban tareas repetitivas y el contacto con productos químicos.

¿Sabes aquellos tejanos que te encantan, los desgastados que parecen tener 30 años? (A pesar de que los compraste el año pasado).

Probablemente no te hayas dado cuenta, pero un equipo de diseñadores se pasó semanas para descubrir exactamente dónde desteñir el índigo y colocar los rotos en la tela y obtener así el look vintage más auténtico. Después, los trabajadores de las fábricas usaron papel de lija y productos químicos potentes para que se viera adecuadamente desgastado. Los tejanos probablemente se lavaron durante horas, de modo que el color azul se destiñera, a pesar de que esos colorantes inevitablemente acaben contaminando las aguas freáticas.

En Levi's, una marca que declara tratar de ser lo más sostenible y humana posible con los trabajadores, la fea realidad es que lo necesario para fabricar jeans - especialmente si los está vendiendo por valor de 4.600 millones de dólares al año de dólares al año- no es algo que se pueda barrer debajo de la alfombra.

"Nuestra compañía solamente ofrece más de mil estilos diferentes de acabado por temporada, lo que es una pasada,” dice Bart Sights, que dirige el Centro de Innovación de Levi's, llamado Eureka Lab. "Todos son producidos mediante trabajos intensivos y de movimientos repetitivos, y con una larga lista de fórmulas químicas. Esa es una imagen bastante oscura de cómo han sido las cosas hasta ahora.”

UN PASO GIGANTE PARA EL DENIM

Pero Sights cree que el futuro es más prometedor. Él y sus colegas en el laboratorio han pasado años trabajando en una nueva tecnología láser que, en un abrir y cerrar de ojos, hará lo que hasta ahora llevaba mucho más tiempo. Dicho avance utiliza luz infrarroja para marcar una capa muy fina del índigo y del algodón de un par de tejanos, creando el mismo tipo de acabados desteñidos y rotos en solamente 90 segundos.

Hoy, Levi's presenta esta nueva tecnología, que según Sights automatizará muchos aspectos del nuevo proceso de fabricación de vaqueros de la compañía, desde el diseño y prototipaje hasta la fabricación y la atención a la demanda del consumidor. "Definitivamente no es un cambio gradual,” dice Sights. "Es radical.”

"Comenzó como una idea para un cambio en un proceso de fabricación,” dice Liz O'Neill, Responsable de la Cadena de Suministro de Levi's. "Pero en realidad se ha convertido en una transformación digital integral que abarca toda la cadena de suministro de principio a fin. Hemos creado un modelo operativo completamente nuevo.”

Llevar a cabo tal cambio no es poca cosa, especialmente para una compañía del tamaño de Levi's. La compañía emplea a 13.500 trabajadores en todo el mundo, sin incluir a los que trabajan en fábricas de terceros. Los tejanos Levi's se venden en 50.000 distribuidores minoristas de 110 países. Un cambio como este significará volver a formar a cientos de personas y a cambiar el tiempo que se tarda en llevar los productos a las tiendas. Pero introducir estos robots con láser en las fábricas de Levi's en todo el mundo, también tiene el potencial de eliminar muchas tareas repetitivas y peligrosas y que son una parte cotidiana del trabajo para los trabajadores del denim. Con el tiempo, podría reducir también la necesidad de una fuerza laboral tan numerosa.

O'Neill cree que este tipo de disrupción es necesaria para mantener a Levi's en la vanguardia, tanto en términos de sostenibilidad como de poder responder ágilmente a las últimas tendencias. Levi's actualmente está escalando la tecnología que ha creado y espera implementarla pronto por toda la compañía. "Estamos todos listos, vamos a por ello,” dice O'Neill. "Nuestra intención es que para 2019 ya habremos consolidado esta tecnología. Vamos a ser capaces de fabricar más de 75 millones de pares de tejanos como este.”

PROTOTIPO EN HORAS, NO EN DÍAS

Además de la tecnología láser, el Eureka Lab también creó un software parecido a un videojuego que permite a los diseñadores crear nuevos estilos desde un iPad. La plataforma les permite, por ejemplo, tomar uno de los estilos de Levi's como el 501 o el 511 a elegir entre unos pocos colores básicos, luego usar botones y palancas para alterar los pantalones, agregarles tachuelas, roturas u otros elementos de diseño.

Si bien el software de diseño de moda no es nada nuevo, el Eureka Lab intentó hacer que los gráficos en 3D fueran más realistas que otras tecnologías en el mercado. Y, lo que es más importante, el archivo digital que los diseñadores producen puede enviarse inmediatamente a la máquina láser, que producirá el diseño en un prototipo de pantalones tejanos reales.

Esto es muy diferente al modo en que los tejanos son típicamente prototipados, que implicaba tomar una imagen y hacer que las personas la volvieran a recrear manualmente en un par de tejanos usando lijas y tratamientos químicos. Podía suceder que el diseño no se viera tan bien una vez aplicado a pantalones reales, o el diseñador podía pensar que eran necesarios más ajustes. Con este nuevo sistema, las imágenes son lo más realistas posible y el láser convierte esa visión en realidad en 90 segundos. "Había muchas herramientas digitales en temas de indumentaria,” dice Sights. "Pero no pensamos que ninguna lograra capturar la textura natural del denim, así que creamos una nueva. Ahora, cuando obtenemos una imagen de lo que es exactamente lo que nos gusta, se elimina la necesidad de múltiples iteraciones.”

O'Neill dice que esta nueva herramienta de diseño para tablet reduce el proceso que lleva prototipar un par de pantalones vaqueros a solo tres pasos. Anteriormente, con todo el dibujo, la reiteración y la creación manual de prototipos, tomaba entre 12 y 18 pasos. También significa no desperdiciar tanto material, ya que la precisión fotorrealista del nuevo software significa que el prototipo es lo más parecido posible a lo que el diseñador imaginó.

EL LAVADO CORRECTO EN 90 SEGUNDOS

Con la misma potencia, ese archivo digital se puede enviar a una instalación de fabricación o a un almacén, donde se podrían fabricar vaqueros para una temporada entera utilizando láseres automáticos en vez de mano de obra. Sights dice que esto podría crear un entorno mucho más seguro para los trabajadores y reducir la cantidad de productos químicos duros utilizados en el proceso.

En 2016, Levi's lanzó una nueva iniciativa llamada Screened Chemistry que estudiaba todos los productos químicos utilizados en el proceso de fabricación. Marcó los más tóxicos para eliminarlos, incluyendo el permanganato de potasio, que se utiliza en casi todo el mundo en la fabricación de denim, pero que tiene efectos secundarios serios cuando se inhala, incluyendo tos, dolor de garganta, dificultad para respirar y sensación de ardor. Muchos de los peores compuestos químicos se pueden eliminar con esta nueva tecnología. "El trabajo manual requerido para crear los diferentes efectos de lavado requiere movimientos altamente repetitivos,” dice. "Estábamos usando miles de formulaciones químicas diferentes para lograr estos acabados, pero ahora esto se reducirá a docenas. Esa es pues una gran victoria para nosotros.”

De alguna manera, llevar la tecnología a las fábricas es una de las partes más difíciles del proceso, ya que implicará trabajar también con fabricantes de terceros. Para empezar, Levi's introducirá los láseres en su gran almacén a las afueras de Las Vegas, donde una parte de los vaqueros saldrá al mercado con este nuevo sistema. Pero, con el tiempo, la compañía lo implementará globalmente.

ACELERAR LA SALIDA AL MERCADO DE LOS NUEVOS DISEÑOS

Para una empresa tan grande como Levi's, lleva más de un año pasar de un prototipo a un producto que el cliente pueda comprar. El proceso de diseño en sí lleva mucho tiempo y producir los estilos en la red global de fábricas de Levi's también puede llevar meses. Finalmente, todo este inventario se extiende a través de la amplia red minorista de Levi's. Para cuando el cliente se prueba los tejanos en el probador, es posible que no estén tan de moda como cuando el diseñador los soñó.

El nuevo proceso podría acelerar radicalmente el tiempo que lleva traer un nuevo diseño al mercado. O'Neill explica que si surge una nueva tendencia, un diseñador podría preparar un prototipo en cuestión de horas y luego podría producirse a escala en unos meses. "Vamos a ser mucho más precisos para igualar la dinámica de la oferta y la demanda,” afirma. "Si puedes crear esos acabados de manera que cumplan mejor con las expectativas del cliente, entonces serás más preciso sobre el volumen de inventario final que decides fabricar.”

Esto es importante porque se produce mucho desperdicio en la industria de la moda, una gran parte de la cual proviene de ropa nueva que nunca se vende. Según algunas estimaciones, cada año se envían a los vertederos entre 80.000 y 100.000 millones de prendas de vestir que nunca se usan. Un enfoque más austero, como el que está usando Levi's, podría reducir dicho desperdicio y proporcionar un modelo a seguir para otras grandes corporaciones textiles. Si bien O'Neill y su equipo de expertos en cadena de suministro todavía están tratando de evaluar exactamente cuánto desperdicio evitará Levi's a través de su nuevo proceso, ella cree que será "significativo".

"Cuando se trataba del inventario de existencias, hacíamos encargos demasiado pronto y a veces eran equivocados,” dice O'Neill. "Esa es la realidad en la industria textil porque las tendencias pueden ser inconstantes. Estamos cambiando nuestro modelo de 'vender lo que fabricas' a 'fabricar lo que vendes', y eso mejorará totalmente la salud de nuestro inventario.”

 

Segran, Elizabeth. "Levi’s Invented A Laser-Wielding Robot That Makes Ethical Jeans". Fast Company, 27/02/2018 (Artículo consultado online el 01/03/2018).

Acceso a la noticia: https://www.fastcompany.com/40533097/levis-invented-a-laser-wielding-robot-that-makes-ethical-jeans

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